寄生蟲「拔掉」魚的舌頭,自主轉變性別,從此走上蟲生巔峰

aiya 2022/11/09 檢舉 我要評論

魚有舌頭嗎?是的,大多數魚確實有舌頭。哺乳動物用舌頭擺放食物方便咀嚼,而魚則用舌頭將食物向后推入食道,有些魚的舌頭上甚至具有細小而鋒利的牙齒,可以幫助魚抓住獵物。

魚的舌頭上沒有味蕾,運動范圍也很小。它最初可能是為了保護離魚嘴非常近的腹主動脈,免受大型食物撞擊進化而來的。

所以,雖然魚的舌頭和我們的或者說哺乳動物的舌頭不同,但它對于大多數魚類依然非常重要。然而卻有一種寄生蟲會專門爬進魚嘴「拔掉」它們的舌頭,然后取而代之!

聽起來很惡心,但卻是真實存在的。而且從魚舌被「拔掉」那天起,這種寄生蟲和宿主之間的關系就不再是「寄生」,而是變成了「共生」。

2020年8月10日,一位生物學家在社交媒體上分享了一組照片,并配文稱:「星期一通常不是那麼多事。我今天早上在對魚骨骼進行X射線數字化掃描時發現,其中一條魚的口中有食舌類動物(紫色)。這個寄生蟲已經變成了魚新的舌頭……令人恐懼」。

隨后他的分享在網上引起了轟動!大量網友開始討論他的這一發現,并對這種寄生蟲產生了深深好奇。

據這位生物學家介紹,他一直在對魚的骨骼進行數字化處理,以研究它們的形態,并為世界各地的研究人員建立一個共享數據庫。在此之前他已經掃描了200多種魚,還從未在自己的掃描對象中見過這種寄生蟲。

直到一天早上,在掃描一條魚的頭部時,他注意到這條魚的嘴里有不尋常的東西,好像是某種昆蟲。起初他并未太過在意,可是在接下來的工作中他總覺得哪里不對。

突然他停下了手中的工作,「這條魚是食草動物,只吃海藻」!它的嘴里怎麼會有昆蟲?他立刻找出了最初的掃描圖,仔細觀察后確認,這并不是普通的昆蟲,而是一只「吃舌頭的虱子」。

這種「吃舌頭的虱子」學名縮頭魚虱(Cymothoa exigua),又被稱為食舌虱或食舌蟲,等足目甲殼類動物,它們偽裝成魚舌頭的現象并不罕見。不過,在他的掃描對象中還是首次見到,這讓他感覺很驚訝。

食舌虱是已知的唯一可以在功能上替代宿主器官的寄生蟲。它們通過鰓進入魚的口腔之后依附在舌頭上吸血,最終導致該器官萎縮并基本脫落。然后,真正的恐怖就開始了。

沒有了舌頭的魚開始使用食舌虱替代舌頭,而「新舌頭」則繼續以魚分泌的黏液為食。信不信由你,只要「新舌頭」不離開這條魚,那它就可以正常生存下去。

通常情況下,多個食舌虱進入同一個宿主,但只有其中一個有替換舌頭的「特權」。那麼它們是如何做出決定的呢?簡單:只有雌性才擁有「特權」。這對于像食舌虱這樣古怪的動物來說,似乎太簡單了。

因為在寄生生物的世界里,替換舌頭還不夠神奇,食舌虱也是原生性的雌雄同體,它們每個個體出生時都是雄性,以后都可以選擇變成雌性。

通過宿主魚鰓進入口腔的食舌虱都是雄性,如果它們發現宿主口腔內沒有雌性食舌虱存在,其中一個食舌虱就會變成雌性。然后,它就登上了食舌虱的「舌頭寶座」,并擁有了「魚嘴女王」頭銜,從此走上「蟲生」巔峰。

這時的「魚嘴女王」會釋放信息素,刺激雄蟲的神經分泌系統增加雄激素的產量,從而使其他同類保持雄性,繼而實現傳宗接代的目的。剩下的雄蟲會留在宿主的口腔里繼續生活,并相互競爭爭奪交配權。

當宿主魚死亡之后,食舌虱會在一段時間后脫離舌根,從魚的口腔中爬出,然后依附這條死魚的頭部或身體上等待下一個宿主的到來。

通常魚類和食舌虱之間的「伙伴關系」可以持續很多年,但在很多情況下,魚類比食舌虱壽命更長,所以沒了舌頭的魚類往往會因為無法正常進食而餓死。

與大多數寄生蟲相比,食舌虱在某種程度上對宿主物種很挑剔,到目前為止,我們知道它們主要針對8種不同的魚類,其中最常見的鯛魚,偶爾也在其他一些物種中發現。食舌虱生活在墨西哥西海岸的大部分地區,南美洲北部和加拉帕戈斯群島,它們在加利福尼亞灣的數量尤其豐富。

雖然食舌虱看起來有些可怕,不過幸運的是目前還沒有證據表明它們對我們人類有害,而且可以被食用,已經有人嘗試過它們的味道,據說有些像蝦……

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